Sauver la raison

N° 100 Mars - Juin 1992 - Page n° 152

Joël-benoît D'ONORIO Les fondements juridiques de la laïcité en France

À l'origine, la laïcité est une arme idéologique dirigée contre l'église en tant qu'institution. De multiples exceptions en ont tempéré la nature. Malgré certains aspects discriminatoires, la laïcité va plus loin que le respect des consciences, et reconnaît de plus en plus la dimension sociale.

 

La laïcité est souvent présentée comme une oeuvre de la Raison dans sa traduction constitutionnelle et législative, afin d'imprégner tout le fonctionnement de l'État. Elle se laisse volontiers définir comme la marque d'une société enfin parvenue à la pensée adulte, celle qui sait remettre le religieux à sa place, c'est-à-dire à aucune. 

Forte de ses principes, la laïcité se présente facilement comme la panacée pour résoudre l'éternel conflit entre le pouvoir spirituel et le pouvoir temporel. Aussi les Français, qui en ont été les inventeurs, la proposent-ils généreusement aux autres peuples. Des hommes d'État s'en sont faits récemment les commis-voyageurs à travers l'Europe orientale décommunisée, comme naguère en Afrique décolonisée. Il arrive même que des hommes d'Eglise en fassent un conseil évangélique en l'arrimant au convoi de la liberté religieuse. 

Pourtant, à ne considérer que l'Histoire, le droit ou la politique, force est de constater que la laïcité n'est pas un principe homogène ni un concept univoque. 

1. L'histoire constitutionnelle de la laïcité

On sait que l'ancienne France a été régie, pendant plus d'un millénaire, non par le principe de laïcité mais par celui de catholicité inscrit dans les Lois fondamentales du Royaume : le pouvoir était sacré et le roi consacré ; à défaut d'être un grand corps de l'État, le clergé constituait néanmoins le premier ordre de la nation parce que l'Eglise y avait été tutrice de l'État dès les origines et suppléait les carences des pouvoirs publics dans la société (hospices, hôpitaux, écoles, arts...). [...]

 

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